De mayas, mitos y estrellas asesinas

Orion desde tierras mayas | Imagen: Stephane Guisard

Los mayas denominaban a Betelgeuse la libélula roja (chäk tulix). Si miramos a la constelación de Orión entenderemos el porqué. Betelgeuse es una supergigante roja situada en el hombro del cazador de la mitología clásica.

Betelgeuse no sólo llamó la atención de los mayas. Tiene un encanto especial, quizás debido a su curioso nombre procedente etimológicamente del árabe. En inglés se pronuncia como Beetle Juice. ¿No les suena?. La película de 1988. Y en la desternillante Guía del Autostopista Galáctico de Douglas Adam, Ford Prefect –el extraterrestre que salvó a el protagonista de la destrucción de nuestro planeta por culpa de una obra pública de la Confederación Galáctica– era originario de un planeta que giraba alrededor de Betelgeuse.

Antes de la llegada de los españoles a México, gobernó la ciudad-estado de Tetzcuco un filósofo e ingeniero natural de la ciudad de Texcoco llamado Nezahualcóyotl (Coyote hambriento). Su vida transcurrió en el siglo XV y parece ser que optó por el sacrificio de flores en lugar de seres humanos en un templo que mandó a construir, a pesar de que permitió la matanza continuara en los otros templos. Nezahualcóyotl fue también poeta, y su obra fue finalmente publicada en 1582. En uno de sus versos podemos leer (la traducción es mía)

Yo preví, siendo mejicano, de nuestra tierra la destrucción

Salí llorando porque iba doblegada a su destrucción

¡Que no me enoje que la grandeza de México vaya a ser destruida!

Las estrellas de humo se reúnen en nuestra contra: el que cuida las flores va a ser destruido

El que cuida los libros lloró, lloró por el comienzo de la destrucción

Las estrellas de humo podrían referirse quizás a un cometa visible en el siglo XV. Pero con 2012 a la vuelta de la esquina, nadie del lado oculto de la fuerza se iba a conformar con esa explicación. En este mural en honor de Nezahualcóyotl.

Nezahualcóyotl | Fuente Wikipedia

Las mentes que suelen surcar los cielos incluso sin la ayuda de sustancias ilegales interpretan la imagen como una reprensentación de Orión el Cazador y el signo de su escudo como nuestra gigante roja Betelgeuse.

Betelgeuse estallará como supernova en algún momento del próximo millón de años, lo que hace muy improbable que sea el año que viene… ¡sí, el año del Apocalipsis maya de 2012!.

Pero aún en el caso de que Betelgeuse estallase como supernova, ¿tendríamos que temer los efectos de la explosión?.

Si sustituyésemos a Betelgeuse por el Sol ocuparía el espacio existente hasta algún punto situado entre las órbitas de Marte y Júpiter. Es difícil imaginarse esas escalas inmensas, aunque una comparación como la del vídeo a continuación podría ayudar

Es indudablemente cierto que Betelgeuse está al final de su vida. Las estrellas evitan el colapso gravitatorio de la materia que las forman gracias a la reacciones nucleares que se producen en el gas que las formas. Se trata de una lucha de dos fuerzas titánicas que mantienen a la estrella en un pulso constante entre la eyección de sus capas externas producida por el empuje de la radiación generada y la implosión de su núcleo debido a la gravedad.

En una estrella de unas unas 20 masas solares como Betelgeuse, el hidrógeno inicial se fusiona en unos pocos millones de años produciendo helio. Cada nuevo producto actúa a su vez como combustible en una nueva reacción nuclear, aunque con la particularidad de agotarse con mayor rapidez. Lo núcleos de los elementos químicos de mayor densidad se van acumulando hacia el centro, creándose una estructura por capas a modo de cebolla estelar.

Fuente: | Wikipedia

Sin embargo, algo diferente ocurre cuando se empieza a acumular el hierro. La fusión de este núcleo no produce energía, sino que de hecho la absorbe. La gravedad empieza a colapsar el núcleo central de la estrella y la fusión del hierro no sólo no es capaz de contener el colapso sino que lo retroalimenta.

Llegado a ese punto y es cuestión de minutos, el núcleo colapsa. Las capas exteriores de la estrellas se sienten de repente como el Coyote mirando al Correcaminos mientras se da cuenta que no hay nada que lo sujete. Y entonces caen hacia el núcleo comprimiéndose y rebotando contra éste –de manera análoga a como lo haría una pelota de goma– a velocidades comparables a la de la luz. La cantidad de radiación producida por la energía del rebote –principalmente en forma de neutrinos– es de tal magnitud que el gas de las capas externas es eyectado a velocidades típicas de 15,000 km/s, interaccionando con la radiación para producir ese enorme espectáculo que denominamos una supernova de tipo II.

Betelgeuse parece ahora encontrarse en las últimas fases de ese proceso. Está claramente eyectando grandes cantidades de gas de sus capas externas y las irregularidades de su superficie muestran un proceso de convección a una escala colosal sólo comparable a su tamaño.

En la imagen a continuación podemos ver una recreación artística de las condiciones actuales de la estrella. Para hacernos una idea de las dimensiones, a la derecha tenemos la comparación con objetos del Sistema Solar y una escala en unidades astronómicas (la distancia de la Tierra al Sol).

Fuente: | ESO

Cuando se produzca la supernova, Betelgeuse emitirá la energía equivalente de unos cien mil millones de soles brillando simultáneamente. Los gases de la supernova se extenderán probablemente unas mil unidades astronómicas. Aún con esas enormes dimensiones, a una distancia de 600 años luz seguirá observándose como un objeto puntual al igual que cualquier otra estrella y no como La luna o incluso como el Sol, tal y como afirma un bulo que recorre Internet y que partiera del The Huffington Post.

Y aunque brillará tanto como el resto de estrellas de toda la Vía Láctea, desde la Tierra ¡sólo la veríamos competir en brillo con la Luna!. Aún así estoy seguro que sería un fenómeno que de producirse tendría a todos los astrónomos profesionales y aficionados del planeta con una gran sonrisa en los labios acompañada de unas buenas ojeras.

Con el núcleo de Betelgeuse podrían pasar dos cosas. Si expulsase suficiente materia de sus capas más externas, acabará sus días como una estrella de neutrones. Si no pierde suficiente materia podría acabar en un agujero negro. Siendo este último el caso, podrían emitirse dos chorros de rayos gamma a lo largo del eje rotación de la estrella en sentidos opuestos. Este último escenario es extremadamente improbable y está reservado a estrellas bastante más masivas que Betelgeuse.

Un buen candidato es Eta Carinae, un sistema binario que supera las cien masas solares y que se encuentra unas diez veces más lejano que Betelgeuse. En un hipotética explosión en Eta Carinae y si los chorros de rayos gamma apuntasen casualmente hacia la Tierra –lo que sería altamente improbable– el resultado podría ser una extinción masiva de la vida en la Tierra que nos incluiría a nosotros. Los problemas no vendrían producidos por el efecto directo de los rayos gamma en la superficie –que no atravesarían la atmósfera– sino a su efecto sobre la capa de ozono. Prolongado el tiempo suficiente, la radiación ultravioleta procedente del sol tendría consecuencias devastadoras.

En 2004, un grupo de investigación precisamente afirmaba que al menos parte de la gran extinción producida hace unos 440 millones de años –la segunda producida durante el Ordovícico-Silúrico– se debió a una explosión de rayos gamma. Se estima que este tipo de eventos podría producirse cada 100 millones de años en promedio. Esa escala temporal es similar a la estimada para el impacto de grandes asteroides o la interacción del Sistema Solar con otros objetos a lo largo de su trayectoria a través de la Galaxia. Se especuló en el pasado con el paso a través de nubes de cianuro, produciendo el evenamiento de la atmósfera. Actualmente se ha introducido la posibilidad de morir aniquilados –¡cómo no!–en una nube de materia oscura. Por todo ello, resulta todavía muy especulativa la atribución de extinciones masivas en el pasado a dichas explosiones de rayos gamma.

Como Armagedon sería realmente de película, aunque me temo que los guionistas tendrían serios problemas en imaginar cómo Bruce Willis iba a sacarnos de esa. En el mundo real y a la hora de considerar riegos para la existencia, mejor bajar la vista mucho más cerca del suelo.

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32 Comentarios

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Foncu

Enhorabuena por el post, Pedro J. Es el primer post astronómico que realmente me engancha y capta mi interés. ¿Será que tengo tendencias apocalípticas? No, en serio, me ha encantado como has expuesto todo lo relativo al colapso del núcleo de las estrellas y las reacciones que se producen en su interior.

Pedro J.

Gracias Foncu. Mi objetivo era captar al lector para que llegara hasta la parte astronómica. Si lo he conseguido al menos contigo me doy por satisfecho.

BloodStarBloodStar

A mi me habría interesado igualmente si entras directamente al trapo con la parte astronómica, pero hay que reconocer que está muy muy bien hilado.

Felicidades 😉

Cabezón

Un par de cuestiones más: supongamos que vemos estallar Betelgeuse el año próximo. Eso quiere decir que ocurrió hace ya 600 años y que es ahora cuando la luz emitida llega a nuestro sistema solar. Por cierto que puede haber sucedido ya y no lo sabremos hasta que el frente de ondas nos alcance. Eso incluye los rayos gamma, por cierto.
Segundo, si en el 2012 (o cuando sea) llega el frente de rayos gamma, los rayos cósmicos tardarán un poco más (años, probablemente). El motivo es que son partículas y éstas han de ir a velocidades menores que las de la luz; puede que poco menores pero incluso un retraso de sólo el 10% (es decir que viajen a 0,9c) ya es una demora de 60 años. Creo que habrá tiempo de sobra para tomar algunas medidas, como por ejemplo construir refugios por si la capa de ozono se va pa la porra. Y estoy exagerando con esas medidas, que conste.
En cualquier caso la explosión de Betelgeuse será algo digno de ver. Me gustaría asistir a ese espectáculo. Orión es mi constelación favorita.

Pedro J.

Cabezón. De hecho los neutrinos llegan unas horas o días incluso antes de la radiación por lo que son un buen sistema de alerta de explosiones de supernova. El hecho de que lleguen antes se debe a que se emite una gran cantidad de ellos en la implosión del núcleo y que los neutrinos interaccionan muy poco con la materia. No tiene que ver con su velocidad que es para todos los efectos igual a la velocidad de la luz.

En cuando a lo que pudiese haber sucedido ya, es una idea correcta pero irrelevante, porque lo que importa es la interacción. Es decir, que lo que nos afecta de Betelgeuse ocurre cuando nuestros relojes marcan unos 600 años más que un reloj equivalente puesto en Betelgeuse y sincronizado con el nuestro. Pero para todos los efectos nuestro “ahora” de Beteleuse tiene más que ver con lo que estamos recibiendo de la estrella que con lo que ésta está emitiendo.

Cabezón

No me refiero a los neutrinos sino a los rayos cósmicos. Los neutrinos no creo que sean peligrosos: pasan a través del planeta como si fuera gas

Pedro J.

Sí, te entendí. Pero como hablabas de un posible sistema de alerta, el más adecuado es del flujo de neutrinos y de hecho es el propuesto para alertas astronómicas de posibles supernovas. ¿Cuánto tiempo pasa entre la llegada del flujo de neutrinos y el posible haz de rayos gamma que pudiese provenir de una supernova?. No creo que nadie pueda contestarte con exactitud, pero por ejemplo en el caso 1987a los neutrinos llegaron unas 3 horas antes que la luz visible de la supernova. Así que un tiempo de horas a unos pocos días puede ser una buena estimación.

Cabezón

En cuanto a la diferencia de 600 años sé que es irrelevante. Pero me hace gracia cuando se habla de predicciones y demás boberías.

MikeMike

Hola, Nezahualcoyotl no era Maya, era el señor de texcoco ni si quiera era Azteca todos ellos eran pueblos separados con diferentes culturas que no se consideraban como uno solo (Mexico) De hecho los Tlaxcaltecas se unieron a los españoles para conquistar a los Aztecas ya que estos ultimos los obligaban a pagar tributos y hacer sacrificios asi que las “profesias” mayas nada tienen qued ver con el poema de Neza y el pueblo Azteca.

Por otro lado que interesante seria ver la muerte de una estrella, me pregunto si en algun momento sus planetas alojaron vida :)

Pedro J.

Es cierto que el maya del título puedo confundirse como referido a la referencia a Nezahualcoyotl (en realidad iba por lo del ya famoso apocalipsis Maya de 2012). Es el magufo del enlace el que empieza a mezclar churras con merinas, incluso relacionándolo con las figuras en los campos de trigo. Sin embargo la referencia histórica me pareció curiosa como ejemplo de la imaginación de los magufos para conectar hechos que no tienen ninguna relación más que en sus mentes calenturientas.

De hecho tenía que haber mencionado que la interpretación de las estrellas de humo como un cometa visible en siglo XV es muy discutible, pero quizás plausible que relacionarla con Betelgeuse. Al fin y al cabo es un poema, y no necesariamente una crónica.

Jesús R.

Yo sí que creo que puede dar un poco la impresión de que Nezahualcóyotl fuera maya, aunque el texto no lo diga, básicamente a los no familiarizados con las culturas precolombinas (que no sepan nada de Tetzcuco y la triple alianza), porque lo de los mayas puede parecer una introducción a lo siguiente (lo de Nezahualcóyotl), como si se estuviera yendo de lo general a lo concreto. Aunque sea una parte poco relevante del artículo (no es más que el gancho para lo siguiente), creo que meter alguna aclaración no vendría mal, algo como: “Más cerca de los aztecas que de los mayas, Antes de la llegada de los españoles a México, gobernó la ciudad-estado de Tetzcuco un filósofo e ingeniero natural de la ciudad de Texcoco llamado Nezahualcóyotl…”

Pero vamos, que por ponerme un poco pejiguera, porque en el texto no hay ningún error. :)

EnriEnri

Muy buen post, recomendaría a más de uno que se lo leyera.
Pero tengo una cuestión y puede que esté equivocado, si es así me gustaría que me lo dijeran.
¿La estrella señalada en la foto no es Rigel en vez de Betelgeuse? Creo que Betelgeuse podría ser la de la derecha abajo.
Gracias y si me equivoco,perdon.
Un saludo y larga vida a la ciencia!

leonelleonel

Pensar que Mayas y Aztecas eran una nación es como pensar que Griegos y Romanos eran una nación.

BoyLucas

De hecho tu analogía es bastate precisa… los Griegos son más conocidos por la cultura (aunque tenían pueblos bélicos) y los Romanos por lo bélicos (aunque tenían pueblos generadores de conocimiento). Los Mayas fueron conocidos por su generación de cultura y conocimiento científico (aunque tenían sectores bélicos) y los Aztecas por conquistadores, siendo más precisos son el segmento de la cultura náhuatl que es más bélica y conquistadora, pero los náhuatls tuvieron culturas más culturales, como ejemplo el mismo Netzahualcóyotl.

Ismael Pérez Fernández

Betelgeuse es la estrella señalada. La estrella brillante que resalta en la parte de abajo probablemente es Sirio. No lo puedo asegurar al 100% porque no se ve bien el cielo en la imagen, pero me apuesto unas cañas a que es Sirio.

Cabezón

Coincido. Rigel está más abajo y de color azul, como Sirio (que es la estrella señalada por el cinturón, así que Ismael podemos compartir esas cañas) Betelgeuse es de color rojizo y la estrella señalada se ve rosada.

nicolasnicolas

Buenas, muy buen artículo.. pero me ha surgido una duda a ver si alguien me puede echar una mano: ¿A que se debe que los rayos gamma sean incapaces de atravesar la atmósfera? Desde ya gracias

MaxMax

Pues los rayos gamma según he leído son absorbidos por el ozono atmosférico, en concreto absorbe longitudes de onda menores a 290 nm, incluyendo rayos X y parte de los ultravioleta. En esta absorción el ozono se destruye liberando un átomo de oxígeno. El ozono se regenera cuando los rayos ultravioleta disocian el oxígeno (O2) en dos átomos de oxígeno, y estos átomos libres se unen a un O2 para formar ozono.

Con lo que un buen chorro de rayos gamma nos dejaría sin ozono atmosférico y nos coceríamos vivos. Corregidme si me equivoco (fuente wikipedia).

BoyLucas

Excelente post, como mexicano me siento orgulloso de mis raices indígenas, sin duda alguna es una tristeza que en aquel entonces se tuviera un interés por la Ciencia que supera, por mucho, al que actualmente se tiene. El lugar que se le daba al conocimiento entre sus pobladores y gobernantes (ver nada más al citado Netzahualcóyotl) es ejemplo de lo que los actuales debiera hacer.

Me gustaría, sin embargo hacer algunas puntualizaciones sobre algunas cosas que sí conozco (aunque soy fanático de la Ciencia en general, me confieso débil en Astronomía):

Al traducir el verso de Netzahualcóyotl pones mejicano como “j”. Defenderé como se hizo en la Expo Sevilla ’92 la X en el nombre de nuestro país y en su gentilicio, curiosamente procedente de una castellanización del nombre. De hecho, en dicha castellanización del idioma mexica, a la X se le confirieron diferentes fonemas, cito ejemplos:

En México suena J, “Méjico”
En mexica, no decimos mejica, sino mechica (más cercano a la pronunciación de los que hablan náhuatl).
En Xochimilico suena S, “Sochimilco”
En Xola suena “Ch”, “Chola”

Como verán por las dos últimas, no hay norma escrita sobre como suena previo a una vocal en particular.

En cuanto al origen de Netzahualcóyotl… exactamente el era de Texcoco, Tezcuco o Texochco (son el mismo y en el texto pareciese que gobernó Tezcuco siendo otro pueblo Texcoco… como si dijera que el rey Juan Carlos es rey de España, habiendo nacido en Iberia), pertenenciente a la cultura Náhuatl y no a la Maya, la cuales se desarrollaron en regiones distitnas del país (inclusive los mayas traspasan las fronteras actuales de México, la cultura náhuatl no (en establecimiento, no en dominio, etc… que eso es otro tema). Sé que el error viene originado de la biografía escrita en Wikipedia.

LegrandinLegrandin

Bueno, lo de la X en lugar de la j es un arcaismo. En el castellano antiguo se usaba la x en lugar de la j, y tenía pronunciación de j, como en el gallego actual, pero con la evolución de la lengua la x se transformó en j, aunque se conservara en esta palabra, así que creo que lo correcto en España es escribir mejicano, igual que escribimos inglés aunque originalmente sea english.

Por otro lado, muy buen post.

The Wolfclaw

Cierto es que, al menos nosotros mexicanos prefeririamos que el gentilicio nuestro se escribiera con X en lugar de con J fuera donde fuera, pero debatir eso es caer en esteril discusión, como bien dice Legrandin, en España es correcto escribir mejicano, así como nosotros decimos estadounidense en lugar de “americans”. Por otro lado diré que Mexica no suena “Mechica”, sino “Meshica”, al igual que “Shola” en lugar de “Chola”.

Felicidades a Pedro por el post, muy divertido e interesante, haré una mención en mi propio blog si me lo permite… y si no me lo permite, lo haré igual.

Jona20Jona20

Muchisimas gracias por este post. Ardía en deseos de que escribierais sobre este tema. Lo que más me interesa a mi es, ¿si Betelgeuse explota en el 2012 quiere decir que recibiremos la luz de la explosión dentro de unos 600 años o que explotó hace 600 años y es en el 2012 cuando veremos esa luz? Porque es una diferencia de poder verlo el año que viene a que lo vean mis tatatataranietos jeje.
Muchas gracias otra vez por este post.

MaxMax

La luz tarda 600 años en llegar de Betelgeuse a la Tierra, por lo que si vemos en 2012 la supernova esa luz llevaría viajando 600 años por el Universo. Como han mencionado por arriba eso de que “haya explotado ya” es irrelevante para nosotros. Hasta que no lo veamos no ha pasado. Y nótese que Betelgeuse reventará en el plazo de un millón de años, puede que lo veas en 2012 pero no parece muy probable :-P. A mí me encantaría poder verlo (sin chorro de rayos gamma y rayos cósmicos que nos extingan de postre por favor).

jg

Interesante trabajo porque relaciona hombres-culturas y Astrofísica y eso me gusta porque nos ata al Cosmo (principio de Mach)!.

Puestos ya a afinar, no estaria mal que:
1) se mencionase a las ondas de choque como los fenómenos que nos describen estos procesos de rebote en el núcleo de hierro, explosion capas mas externas, calentamiento de gas circundante, etc.

2) Para producir Rayos Gamma, no hay que esperar solo a agujeros negros como resultado final de estas supernovas, si hay pulsares o binarias de Rayos X (una compacta e. blanca, e. neutrones, o a gujero negro) tb los pueden producirlos
3) yo me seguiria preocupando por los rayos cosmicos (nucleos atomicos eyectados por la explosion de la supernova que menciona cabezon) pues pueden ser mucho mas energéticos y peligrosos, se han medido del orden de 10^9 veces el TeV que se viene consiguiendo artificialmente en la tierra en el LHC
4) Hubiese mencionado el efecto enriquecedor de las explosiones de las supernovas, mediante el cual se crean el resto de elementos mas pesados que el Fe vitales para la vida humana, y que solo la onda de choque es capaza de producirlo -y no los procesos de fusion nuclear que acaban en el Fe como ultima fusion exotermica !), ademas de que esparce los otros C, N, O, Si, etc

5) en cualquier caso, no esta mal añadir que todas estos modelos de descripciones de explosiones de Supernovas estan aun pillados con alfileres, es decir no se conocen bien,,,,

hernanhernan

La existencia de un planeta tierra y toda su vida, resulta de explosiones supernova, de donde sacamos el C, el Fe, etc. que constituye nuestro cuerpo.
Somos parte de este proceso, en que hay muerte y hay vida.
La muerte nos alcanzará, después, o ahora ¿por qué no?
Si no es ahora, ojalá aprendamos a valorar la vida, y no sigamos destruyendo la vida en este planeta.

yepyep

k bueno , no sabia que significaba Beetle Juice , Beetle Juice , Beetle Juice
xDD

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