¿Qué sabemos realmente de las neuronas espejo?

En 1992, Giacomo Rizzolatti y su equipo de la Universidad de Parma estaban estudiando un área del cerebro del macaco llamada F5. F5 es un área premotora, es decir, está implicada en la organización del comportamiento, aunque la actividad que se desarrolla en ella no se traduce directamente en órdenes motoras; dar las órdenes es misión de la corteza motora. Los científicos estaban midiendo la actividad eléctrica de las neuronas F5 con electrodos implantados en los cerebros de los macacos.

G. Rizzolatti | foto Univ.Complutense

La actividad en un área premotora se correlaciona con la acción de un animal; así, cuando el animal coge un fruto, las neuronas de F5 se activan (mandan una señal eléctrica a otras neuronas).

Pero algunas neuronas de F5 se activaban no sólo cuando el mono realizaba una acción, sino también cuando veía una acción. Esto era sorprendente, porque las neuronas en las áreas premotoras normalmente no reaccionan a estímulos visuales. Eran, por tanto, neuronas visomotoras. Pero la etiqueta “visomotora” no es buena desde el punto de vista del marketing. Rizzolatti decidió llamarlas “neuronas espejo”.

Los investigadores se dieron cuenta de que, de las llamadas neuronas-espejo, algunas, pero no todas (un tercio aproximadamente), respondían a un tipo de acción muy concreta. Por ejemplo, la neurona se activaba cuando el mono cogía un fruto, y cuando veía a un mono coger un fruto, y ninguna otra cosa conseguía activarla. El grupo de Parma lanzó la hipótesis de que el mono estaba repitiendo mentalmente el gesto que veía, de que estaba realizando una forma de imitación encubierta. El término “neurona-espejo” es, por tanto, el nombre de una hipótesis. Nadie sabe a ciencia cierta si los monos están “reflejando” algo; podría tratarse simplemente de una categorización: “eso es una mano cogiendo un plátano”.

Todavía trabajando con macacos, se pudo comprobar igualmente que las neuronas-espejo también responden al sonido de una acción, por lo que se las llamó “neuronas-espejo audiovisuales”. Para ser un poco exhaustivos debemos decir que las neuronas-no-espejo, las normales (también llamadas canónicas) se activan tanto cuando un mono coge un fruto como cuando ve un objeto que pueda coger. A partir de este descubrimiento empezaron las especulaciones.

Hubo quien propuso que F5 es el homólogo evolutivo de la corteza ventral premotora humana. Esto querría decir que nuestro ancestro común con el macaco habría tenido un área cerebral que evolucionó para convertirse en F5 en los macacos y en la corteza premotora ventral en los humanos. Esta posibilidad provocó entusiasmo en muchos investigadores, porque la corteza premotora ventral izquierda es la que alberga el área de Broca. Se sabe desde el siglo XIX que el área de Broca es un área clave para el habla y el lenguaje. Algunos científicos habían avanzado la hipótesis de que el lenguaje podría haber evolucionado a partir de algo que podría parecerse a las neuronas-espejo, aunque nadie pueda decir realmente el qué. Sin embargo, estudios recientes han puesto de manifiesto que las neuronas-espejo no son necesarias para la percepción del habla.

Y es que en los últimos años estamos asistiendo a una inflación en el número de comportamientos humanos que se atribuyen a las neuronas espejo. Sin embargo, la existencia de neuronas espejo en humanos es todavía una hipótesis, plausible pero hipótesis, ya que por razones éticas no se puede abrir un cráneo a una persona para implantarle unos electrodos en el cerebro que permitan medir la actividad de una neurona en concreto. Esto no ha sido impedimento para afirmar que la imitación (aunque los macacos sean muy malos imitando), la empatía, la comprensión social, la teoría de la mente, la capacidad humana para la cultura e incluso el atractivo generalizado del porno se basan en las neuronas-espejo.

Recientemente la literatura especializada está recogiendo una revisión de todas estas especulaciones. De momento, parece que podemos afirmar con cierta seguridad que las neuronas-espejo participan en la preparación de las acciones propias y en la anticipación de las acciones de otros, pero no necesariamente en reflejarlas. Pero incluso este valor anticipatorio debe relativizarse.

De hecho, dado que es útil para la supervivencia la capacidad de predecir las acciones, no sólo de tus congéneres, sino también de tus presas o de tus depredadores, algunos de los cuales difieren de forma sustancial desde el punto de vista motor, no parece irrazonable afirmar que la predicción de los movimientos basada en el aprendizaje sensorial es más importante que las predicciones motoras que puedan aportar las neuronas-espejo a la hora de evaluar el comportamiento futuro de los demás. Por ejemplo, a la hora de anticipar los movimientos del leopardo que intenta cazarme es más importante lo que yo, macaco, he aprendido por observación de los leopardos que lo que mis neuronas-espejo me puedan aportar.

En resumen, si bien las neuronas-espejo son un descubrimiento muy interesante, las funciones que se les atribuyen son, en su inmensa mayoría, especulativas, sobre todo en humanos, en los que su existencia es sólo correlacional. Con todo, a los humanos nos gustan las explicaciones causa-efecto sencillas, y si estas explicaciones tienen un nombre fácil de recordar en vez de algo tan esotérico como neuronas audiovisomotoras del giro frontal inferior (F5) del macaco, mejor; por lo que no será de extrañar que las neuronas-espejo sigan siendo la sal de todas las salsas durante una buena temporada.


16 Comentarios

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Francis

César, Punset te va a dar un tirón de orejas. Se te ha olvidado mencionar la función más importante de las neuronas espejo … vender libros.

Dani

Excelente artículo, César. El que más me ha gustado de los que has publicado en Amazings (sin perjuicio de la falacia cosmista). Enhorabuena. Una explicación clarísima y en la que se agradece tu opinión desmitificando las neuronas espejo.

Pero me asaltan las dudas: ¿Cómo es posible que un neurocientífico de primera fila como V.S. Ramachandran haga afirmaciones como esta?:

“Las neuronas espejo harán por la psicología lo que el ADN hizo por la biología: proporcionarán un marco unificador y ayudarán a explicar una multitud de capacidades mentales que hasta ahora han permanecido misteriosas e inaccesibles a los experimentos” ¿o llamarlas “neuronas de la empatía” así, sin matiz alguno?…

Me sorprende mucho viniendo de Ramachandran; de otros es hasta esperable, pero o ignoro -que seguro que así es- el contexto real en el que dice estas cosas o tiene más datos o se le ha ido la cabeza (con perdón). Me gustaría saber tu opinión.

Gracias César. Y un abrazo.

César

Eso lo escribió VSR en 2006 y estaba especulando según el principio de Gabor: “los futuros no pueden predecirse, pero pueden inventarse”. Nadie está libre de enamorarse de una idea.

Nota: el enamoramiento es un estado de enajenación mental transitorio que hace que minusvaloremos los aspectos negativos o no convenientes de una persona o idea. En unos casos la imagen idealizada se corresponde aceptablemente con la realidad, en otros no y llega el desenamoramiento que suele cursar con enojo, inquina y odio.

KyuubiKyuubi

Esto de las normas eticas y morales es una birria. ¡Que me abran ahora mismo la cabeza para averiguar si tengo neuronas espejo!

pablopablo

Ojo con los fanatismos, inclusive el escepticismo extremo.
algo de ilusión, sospecha, curiosidad, hipótesis, imaginación es un muy buen aliciente para la ciencia, es el paso inicial de cosas grandes por descubrir. No nos sintamos mal si hoy, en la era de la comunicación, nos enteramos de las cosas locas que pasan por las grandes cabezas…..si supieramos las cosas que pasaron por las cabezas de Galileo o Newton antes de publicar algo, nos agarrariamos la cabeza!…

EfretEfret

Interesante el artículo de amazings y también el de las neuronas Jenifer Aniston, me hizo gracia. Me imagino a la tres cuartas partes de la juventud de españa con medio cerebro especializado en los simpsons.
“Corre platano” y el cerebro brilla entero jaja

oldlastmanoldlastman

Me interesa la relación que podría haber entre las neuronas espejo y el autismo. En ese sentido se están realizando investigaciones y como es evidente surgen opiniones contrarias y tal vez no descartables entre sí.

aquí les dejo dos:
un estudio descarta la relación entre autismo y neuronas espejo http://www.elmundo.es/elmundosalud/2...688579.html
Trastornos del espectro del autismo, neuronas espejo y ondas MU http://autismodiario.org/2011/04/20/...y-ondas-mu/

espero que se diseñen experimentes con los cuales llegar a conclusiones firmes..

Toni RamosToni Ramos

Vale, no estoy de acuerdo.
En primer lugar te has documentado parcialmente, al parecer solo con lo que te venía bien para apoyar tu alegato. Te olvidaste de que las pruebas con EEG y la verificación a través de las ondas MU crean evidencia sobre aquello que dudas.
Por cierto el estudio de las MU que ha puesto oldlastman, es muy reciente y ya en varios lugares del mundo van en la misma línea de desarrollo. Una serie de técnicas combinadas de neuroimágen, EEG, etc, nos están dando una información muy relevante. Los estudios sobre transcraneal que se están llevado a cabo en medio mundo están dando , ¡oh, que curioso! los mismos resultados en todos sitios. Dudo que tu articulo pueda ser replicado, tan sólo copiado.
EN fin, que no me enrollo más, lo siento, no es un buen articulo y espero sepas encajar las criticas y que alguien no vaya de palmero.
Un saludo
Toni

DamianDamian

Me parece muy interesante este tipo de descubrimiento, ya que podemos estudiar mas a fondo porque guardamos empatia con las demas personas, y porque los animales tambien lo hacen. Tal vez no sea solo la “conciencia” humana que nos enseñan desde pequeñitos a hacer determinadas cosas, sino que nuestro propio instinto (estas neuronas), hacen que nos adaptemos a situaciones o que tratemos de pensarlas antes de hacerlas.

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