Philippa Garrett Fawcett, la mujer que superó a los hombres en matemáticas

He de reconocerlo, no soy un tipo de ciencias y mucho menos de matemáticas, una asignatura que desde siempre se me ha atravesado y era de suspenso seguro en cada evaluación.

Desde hace unos meses he tenido la oportunidad de poder acercarme a ellas y aprender muchas cosas, que desconocía o se me pasaron por alto en mis tiempos de mal estudiante, gracias a la irrupción en la blogosfera de personajes como Gaussianos o Clara Grima, que se han convertido en dos de mis matemáticos de cabecera.

Pero ya que he citado a Clara voy a encaminar este post hacia las mujeres que se han dedicado a las matemáticas y más concretamente en una: Philippa Garrett Fawcett

Probablemente no aparezca en muchos de los listados que circulan por la red con las mujeres más significativas que se dedicaron a esta ciencia, siendo los nombres más comunes: Hypatia de Alejandría, Émilie du Châtelet, María Gaetana Agnesi, Sophie Germain, Mary Somerville, Ada Lovelace, Florence Nightingale, Sofia (Sonya) Kovalévskaya o Emmy Noether.

Mujeres matemáticas de la historia | imagen IES “Sierra Minera”

El caso de Philippa Garret Fawcett es digno de tener en cuenta y destacar, ya que en la Inglaterra victoriana de finales del siglo XIX, en el que le toco vivir, consiguió un hito que hasta entonces ninguna otra mujer había logrado: obtener la mayor puntuación en los exámenes finales de la carrera de matemáticas en la Universidad de Cambridge.

Al que obtenía la máxima puntuación se le distinguía como “Senior Wrangler” (instaurado en 1748 y que todavía continúa realizándose), pero el problema estaba en que ninguna mujer hasta aquella fecha (7 de junio de 1890) lo había conseguido. Un contrasentido en el que las estrictas normas de Cambridge permitían examinarse, pero no contemplaba la posibilidad de que una hembra fuese reconocida con la más alta distinción.

Philippa se presentó a las duras pruebas que se realizaban a lo largo de 8 días consecutivos y en los que, durante cinco horas y media, debían contestar correctamente a los 12 cuestionarios que se les presentaba con 192 preguntas; en cada uno iba en aumento la dificultad. Los que obtenían mejores resultados optaban a la prestigiosa distinción y para ello debían pasar nuevamente por otros complicados 63 problemas, a lo largo de tres días más.

Philippa Garrett Fawcett | (imagen Wikimedia commons)

El día en que se dieron a conocer las puntuaciones de los exámenes, Walter W. Rouse Ball fue el encargado de leer las calificaciones de los alumnos y al llegar a la hoja en el que figuraba el nombre de las mujeres dijo contundentemente:

Miss Philippa Garrett Fawcett, por encima del Senior Wrangler

La joven había obtenido una calificación un 13% superior a la del siguiente alumno con mejor puntuación: Geoffrey Thomas Bennett, quien, a pesar de quedar segundo, fue agasajado como mejor alumno del año y recibió el tan honrado “Senior Wrangler”.

A pesar de no ser premiada con tal distinción, la prensa se volcó en reconocer el mérito de la joven de 22 años que había logrado superar a todos los hombres de su promoción en la difícil carrera de matemáticas.

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Fuentes de consulta y más info sobre la vida de Philippa Garrett Fawcett: Smithsonianmag / Learn-math / Agnesscott / Newnham College


12 Comentarios

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César

Técnicamente, Philippa no era parte de ninguna promoción. Si bien, desde que en 1881 Charlotte Angas Scott fuese extraoficialmente el ocatvo wrangler, la Universidad de Cambridge (para su honra) consentía la presencia de mujeres en las aulas y las evaluaba extraoficialmente, no obtenían ningún título oficial porque la legislación no lo permitía.

La Real Gracia que permitió la concesión del Cambridge BA a mujeres no sería dada hasta un mes antes de la muerte de Philippa ¡en 1948!, 58 años después de su éxito en el Tripos.

Como curiosidad, el padre de Philippa, Henry (profesor de economía política en Cambridge y miembro del gobierno con Gladstone), fue séptimo wrangler en 1856.

Nota: la palabra “hembra” me pita en los oídos.

Alfred

César, gracias por el ‘bonus track’ que aportas a la entrada.
No quise centrarme en la bio de Philippa y su familia ya que es muy extensa y llena de experiencias vividas (su madre fue una de las pioneras del movimiento sufragista femenino, su padre, como bien apuntas, profesor y miembro del gobierno… a pesar de sufrir ceguera desde los 25 años. Philippa viajó a Sudáfrica e hizo un montón de cosas en su vida…) Pero quería centrarme en ese episodio concreto de su vida y en el hecho de que fue la primera mujer que consiguió superar (y de largo) la puntuación.

Quizás hubiese quedado mucho mejor el post con más datos biográficos pero no quería hacerlo demasiado extenso (parte de que no disponía de demasiado tiempo para escribirlo) y de ahí que en el apartado fuentes añada lo de ‘y más info sobre la vida de Philippa Garrett Fawcett’.

Y sí, tienes razón, la palabra “hembra” chirria, pero hay que leerlo en el contexto del tema (un tiempo machista en el que a las mujeres se les llamaba ‘hembras’) creía que quedaba claro y quizás mi fallo ha sido no ponerlo entre comillas.

Un saludo!

AbraxasAbraxas

Es cierto que chirría, y me pregunto por qué…

Me refiero a que calificar de “macho” a un hombre es un cumplido, pero también es cierto que utilizar el término “hembra” para referirse a una mujer suena a machismo del más rancio…

AmazingaoAmazingao

Igual es por estar acostumbrado a usar esas palabras en un sentido puramente biológico y sin segundas intenciones, pero a mí ni “macho” ni “hembra” me resultan términos ofensivos referidos a seres humanos.

Por otra parte en el contexto que se usa me parece claro el tono irónico con respecto a la época y el ambiente.

Pipe Salas

La verdad es que nunca había escuchado su nombre antes.
Y después, avanzó en algún campo de las matemáticas¿

josejose

tener MEJORES calfificaciones no significa ser el mejor.. si luego no pruebas ningun teorema o aportas algo original tuyo a las matematicas. Por desgracia para las becas y demas lo UNICO que importa es tener notazas, que triste ¡¡¡

AbraxasAbraxas

Depende de la beca. Las becas “de entrada”, por decirlo de alguna manera, te evalúan en función de tus notas. Es lógico, acabas de salir de la carrera, no te pueden evaluar por tus resultados científicos (a no ser que seas Hindú, que esa gente termina la carrera y tiene varias publicaciones).

Pero más adelante, para becas de post-grado o contratos temporales, lo único que cuenta son los resultados que hayas tenido (artículos, libros, patentes, etc).

Pimedios

Excelente. Por desgracia es una más de las mujeres que sufrieron la intransigencia de su época. Se agradece que recuperemos sus nombres.

jimenajimena

Excelente post. Siempre es interesante conocer historias de mujeres, “un poco” perdidas en la historia. Gracias por compartirlo.

josejose

pero ¿ que aportes hizo en el campo e las matematicas ? he mirado wikipedia y no sale una ecuacion o modelo o teorema con su nombre

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