Todo lo que siempre quisiste saber (y nunca te atreviste a preguntar) sobre la crisis del volcán Bárðarbunga

Hagámonos ya a la idea. La Tierra está llena de volcanes que entran en erupción en los momentos más inesperados y cuando estamos preparados para irnos y volver de nuestras vacaciones, solo por fastidiar. Si a esto le sumamos las habituales ganas de apocalipsis de algunos medios de comunicación y la ausencia veraniega de noticias (hasta los titulares necesitan un descanso) tenemos una mezcla verdaderamente explosiva para poner erupciones volcánicas en la portada de telediarios y la prensa internacional. Si además tiene un nombre impronunciable, todavía parece que su efecto destructivo pueda ser mucho mayor, como si de un mal hechizo vikingo se tratase.

El pasado 16 de agosto saltó de nuevo a la palestra un volcán islandés con ganas de provocar el caos aéreo, inundaciones y pérdidas millonarias: Bárðarbunga. Este volcán comenzó a mostrar una actividad sísmica elevada la madrugada de ese día, forzando al servicio meteorológico de Islandia a colocar una serie de estaciones sísmicas temporales en la zona para poder observar mejor el proceso desde el día siguiente. El magma comenzaba a ascender por fisuras a través de la corteza como quedaba reflejado en la localización de los hipocentros de los terremotos.

Profundidad de los epicentros en el entorno de Barðarbunga durante las últimas 48 horas. El tamaño de los símbolos es proporcional a la magnitud del terremoto.
Profundidad de los hipocentros (con respecto al nivel del mar) en el entorno de Barðarbunga durante las últimas 48 horas. El tamaño de los símbolos es proporcional a la magnitud del terremoto. Datis de la Iceland Met Office.

Bárðarbunga es un volcán subglacial, es decir, que se encuentra bajo un casquete glaciar, concretamente bajo el de Vatnajökull, el más grande de toda Islandia. El volcán llega a medir en su cumbre 2009 metros de altura, siendo la segunda montaña más alta de Islandia. El espesor medio de hielo en esta zona es de aproximadamente unos 400 metros, aunque llega a los 1000 en algunos puntos, cubriendo por completo el edificio volcánico.

El pasado día 21 de Agosto el Landsat 8 fotografiaba Vatnajökull. El triángulo rojo corresponde con la posición de Bárðarbunga. El color azul claro se corresponde con el hielo.
El pasado día 21 de Agosto el Landsat 8 fotografiaba Vatnajökull. El triángulo rojo corresponde con la posición de Bárðarbunga. El color azul claro se corresponde con el hielo.

A lo largo de la historia, Bárðarbunga ha sufrido diferentes procesos eruptivos, unos de mayor relevancia que otros, pero al menos desde 1910 no tenemos constancia de que haya ocurrido una erupción en este volcán. En su palmarés se encuentra la colada de lava más grande de todo el Holoceno, es decir, de los últimos 11700 años, con un volumen total de entre 21 y 30 km3 de lava y que cubrió más de 900 km2 de superficie. Si a esto le sumamos que en el índice de explosividad volcánica (VEI), ha llegado a tener erupciones de 6, como la famosa erupción del Pinatubo de 1991 (La del Eyjafjallajökull tuvo una de 4 solamente), la verdad es que da un poco de miedo si te pilla cerca, aunque nada indica que algo de esto vaya a ocurrir de momento.

Obviamente, cada proceso eruptivo suele tener unas variables muy diferentes en cada caso. A la composición del magma se le tienen que sumar las propias características del sistema por el que asciende, la presencia de sistemas de agua subterránea o hielo que pueda provocar la acumulación de gases, la velocidad con la que ascienden los materiales, etc…

Muchas veces, los ascensos de magma desde zonas más profundas pueden interrumpirse, no aflorar o extenderse horizontalmente sin producir ninguna erupción. En los últimos días las medidas de GPS marcaban deformaciones de hasta 20 centímetros en las proximidades del volcán, reafirmando también la teoría de que los terremotos marcaban el ascenso del magma. El tamaño aproximado de esta bolsa de magma es de aproximadamente unos 30 kilómetros de lado y se encuentra a una profundidad de entre 5 y 10 kilómetros.

Epicentro de los terremotos de las últimas 48 horas en la zona de Vatnajökull.  Iceland Met Office.
Epicentro de los terremotos de las últimas 48 horas en la zona de Vatnajökull. Iceland Met Office.

El caso es que justamente cuando me ponía a escribir estas líneas la agencia meteorológica de Islandia decretaba código rojo para la aviación en las proximidades de Bárðarbunga, lo que quiere decir que alrededor del volcán se cierra el espacio aéreo por seguridad.

Bárðarbunga en código rojo. La erupción ha comenzado y requiere el cierre del espacio aéreo a su alrededor.
Bárðarbunga en código rojo. La erupción ha comenzado y requiere el cierre del espacio aéreo a su alrededor. Icelandic Met Office.

Una pequeña erupción había comenzado bajo el glaciar Dyngjujökull sobre las 16:10 hora española del día 23 de agosto, entre 150 y 400 metros de profundidad bajo el hielo, marcado por un terremoto de magnitud 4.5. Por los datos que se recogían en las estaciones sísmicas, parece que solo una pequeña cantidad de lava estaba en contacto con el hielo y de momento no se había producido ningún tipo de explosión por el contacto entre el agua y el hielo. Desde el aire tampoco se observó ningún tipo de actividad ni un aumento de los caudales en los ríos, aunque podría tardar hasta 20 horas en observarse este fenómeno por la fusión del hielo. La madrugada del 23 al 24 de agosto se produjeron dos terremotos en torno a la magnitud 5 en el borde Norte y Sur de la caldera del Bárðarbunga, los de mayor magnitud registrados desde la la erupción fisural de Gjálp en 1996. [Actualización 14:45 24/08: Segun la agencia meteorológica de Islandia parece que ayer no hubo finalmente una erupción subglacial, y la señal sísmica registrada habrá que interpretarla de otra manera. El código de color para la aviación vuelve de nuevo a naranja.]

Localización de los epicentros de los terremotos desde el pasado 16 de Agosto. El color indica el número de días en el que ha ocurrido el terremoto tras el 16 de Agosto. El tamaño indica la magnitud de estos. Cortesía de Iceland Met Office.
Localización de los epicentros de los terremotos desde el pasado 16 de Agosto. El color indica el número de días en el que ha ocurrido el terremoto tras el 16 de Agosto. El tamaño indica la magnitud de estos. Cortesía de Iceland Met Office. | Localización de los epicentros de los terremotos desde el pasado 16 de Agosto. El color indica el número de días en el que ha ocurrido el terremoto tras el 16 de Agosto. El tamaño indica la magnitud de estos. Cortesía de Iceland Met Office.

Si bien es cierto que el tema de las cenizas puede ser conflictivo a la hora de manejar el tráfico aéreo, se ha aprendido mucho de la erupción del Eyjafjallajökull de 2010: Se han estudiado mejor los límites de los aviones, se han refinado mucho los modelos de predicción sobre el movimiento de la ceniza en la atmósfera y lo más probable es que de ocurrir una erupción similar los problemas se afrontarían de otra manera muy diferente, puesto que los datos obtenidos en aquella crisis fueron fundamentales para mejorar la seguridad aérea.

Pero el problema de verdad, al menos a mi juicio, más grande al que se enfrentan los islandeses y sus autoridades no es la propia ceniza volcánica, sino que una erupción prolongada pueda provocar la fusión de grandes cantidades de hielo que de lugar a inundaciones, por lo que estudiar la evolución del proceso eruptivo va a ser fundamental a la hora de decretar la evacuación de las zonas más cercanas. Así que salvo que estéis muy cerca de la zona o viajéis allí en los próximos días, de momento, no tenéis motivos para preocuparos más de lo debido.

12 Comentarios

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ÁngelÁngel

Valoro mucho Naukas; tanto, que me duele ver que escribais los meses con mayúsculas. En otros sitios…lo sufro, pero aquí no, por favor!

PepePepe

Ángel los nombres de los días de la semana, de los meses y de las estaciones del año: lunes, abril, verano. Solo se escriben con mayúscula cuando forman parte de fechas históricas, festividades o nombres propios: Primero de Mayo, Primavera de Praga, Viernes Santo, Hospital Doce de Octubre,…

Es histórica la data del 16 de Agosto ???? en poco tiempo lo sabremos.

nchazarra

Perdonad ambos, es la costumbre de escribir los días y los meses en inglés, en breve lo dejo corregido. ¡Muchas gracias!

Erik TyrosonErik Tyroson

Unas correcciones:

1.- El epicentro es la proyección vertical en la superficie del hipocentro de un movimiento sísmico. En el primer gráfico, la profundidad es del hipocentro y no del epicentro como escribes.

2.- Los movimientos sísmicos o “terremotos” del Bárðarbunga se generan en una zona alejada entre 4 y 7 kms al norte y al este de la caldera subglacial del volcán. Lee los informes geológicos de estos días.

3.- En ningún momento, tampoco hoy, los hipocentros de los sismos han estado a una profundidad cero, ya que hay una capa de hielo encima de por lo menos 150 mts. Mira el gráfico del IMO en 3D http://en.vedur.is/earthquakes-and-v...les/nr/2948 y verás que ni siquiera están cerca de la corteza.

4.- En este informe, por ejemplo, de hace unos días http://en.vedur.is/about-imo/news/nr/2938 pues comprobar que el magma no “sube” ni ha subido por la pipa del volcán, ni por otra fisura hacia la corteza, sino que que se ha desplazado en sentido horizontal por dos ramas alejadas de la caldera.

En fin, lee los informes del IMO en http://en.vedur.is/about-imo/news/ y repasa tu artículo porque hay conceptos que aunque simples, no los tienes claros.

nchazarra

Hola Erik, gracias por tus correcciones:

1. El primer error fue de transcripción, si lees el texto superior, estaba correcto, pero estaba pensando en la imagen de abajo cuando hice el pie de imagen.

2. En ningún momento he hablado de dónde se producen los terremotos.

3. La profunidad hipocentral con la que está hecho el gráfico está extraida directamente de la página del IMO. Sobre las localizaciones de los terremotos no puedo hacerme responsable. Si las lees con detenemiento, verás que algunos tienen una profundidad de 300 metros solamente (que más 150 son 450).

4. Si el magma solo se hubiese movido en la horizontal, ¿hubiese habido erupción?. Está claro que ha ascendido, lee los informes más recientes.

Erik TyrosonErik Tyroson

Hola.
Voy por puntos:

1.- Bien, corregido.

2.- Deberías haberlo escrito ya que los movimientos telúricos en la periferia del volcán son parte importante de la actividad volcánica de la zona, que no «crisis» como tú lo llamas. Y ya que dices en tu titular… «Todo lo que siempre quisiste saber…» tienes que dar datos concretos y revisados.

3.- A ver que te lías. El hipocentro de la mayoría de los sismos, por no decir todos, está entre 5 y 10 kilómetros de profundidad. Imposible que estén en una cota cero. Y no lo digo yo sino mis colegas del IMO. Mira esta info http://en.vedur.is/earthquakes-and-v...les/nr/2948 y el vídeo en 3D que ha hecho el IMO en https://www.youtube.com/watch?v=fHmCS0hCTLA
Como verás, y podrás leer, el punto cero se refiere al nivel del mar y la corteza del Bárðarbunga está a + de 2000 m de altitud. Ojo, que la capa de hielo, sea de 150 – 450 no se cuenta por ser variable. Ni idea de dónde has sacado ese gráfico donde mezclas una imagen de superficie (abajo señala la latitud de supuestos epicentros) con una supuesta ¿profundidad e hipocentros? Quiero ver ese original, por favor, y en inglés

4.- El magma se ha movido por dos ramales (cluster) horizontales. Uno al norte y otro al este de la caldera. Mejor copio y pego esta info en inglés, que supongo entenderás: «A 25 km long dyke has formed in the crust under the Dyngjujökull glacier at 5-10 km depth. Interpretation of the latest data suggests that the magma continues to move along the dyke, possibly branching at the northeast end of the dyke.»

Ayer se hablaba de una «pequeña erupción subglacial», lo que quiere decir que bajo el glaciar Dyngjujökull podría, repito podría haber tocado la capa de hielo, pero no hay evidencia de ello ni tampoco signos externos que lo demuestren. En inglés: «A possibly small sub-glacial volcanic eruption has started near Bardarbunga volcano, under the icecap of Dyngjujökull glacier in the northern part of Vatnajökull glacier, according to the Icelandic Met Office.

Y ahora un último apunte. El volcán Bardarbunga es un volcán subglacial de estratos, que quiere decir alto y formado por capas de lava endurecida de otras erupciones, que está (caldera) debajo de la capa de hielo estimada de 100 – 450 m del glaciar Dyngjujökull, situado en la parte norte del glaciar Vatnajökull, el mayor de EUROPA, no solo de Islandia.

Saludos.

Erik TyrosonErik Tyroson

La voz «crisis» no es aplicable a procesos geológicos ni vulcanológicos.

A ver, no insistas, es imposible, repito imposible, que un hipocentro esté situado en cota cero. Por favor no discutas lo que desconoces. Mis colegas del IMO te lo ponen claro. Casi todos los sismos se han producido a profundidades entre 5 y 10 kms y la cota cero en geología es a nivel del mar.

Bien, si esa tabla de «profundidades» que pones en tu «post» dices que está en la web del IMO y en “español”, como tú la pones, te ruego me indiques el «link», como yo hago en mis comentarios.

Sí, actualiza o mejor revisa todo porque, como ya te indiqué antes, que además ya lo decían los informes de ayer, no hay evidencia de erupción subglacial. En inglés: «Observations show that a sub-glacial eruption did not occur yesterday. The intense low-frequency seismic signal observed yesterday has therefore other explanations.»

Sinprisas

Creo Nchazarra que has tropezado con la “horma” de tu zapato: el Sr. Erik Tyroson parece saber (y mucho) de lo que habla.
Recomiendo maniobra “loco iván” (ver la escena en la película La Caza del Octubre Rojo).
Cordial saludo a todos.
Sr. Erik, por mucha razón que tenga (que la tiene), le recomiendo que baje la dosis de “agresividad” o vehemencia, según se mire.

Erik TyrosonErik Tyroson

Pensé que ya nadie contestaría a este tema. No, no hay agresividad, sólo corregir detalles que el autor confunde.

SinprisasSinprisas

Sr. Erik Tyroson, quizás no agresividad.. pero si “algo” de vehemencia.. pero no se lo tome a mal, ni mucho menos: la que escribe tiene “vehemente” de segundo apellido, sobre todo cuando se trata de mi trabajo.

Le reconozco su conocimiento y desde luego, no dudo de que se dedique usted al campo concreto de la vulcanología.

Simplemente “disculpemos” las pequeñas erratas que se puedan cometer en webs muy generalistas destinadas a la siempre costosa labor de divulgar y difundir la ciencia… con el “inri” de tratar de hacerla inteligible para las mentes mas mundanas.

Agradezco la labor de gente como Nchazarra, Daniel Marin, R. Villatoro, etc.. Naukas en general, por ser como son y ofrecer la cantidad de información que ofrecen.

Cordial saludo a todas y todos.

VIVA LA CIENCIA !!!!!!!!!!

P.D: acabo de intentar suicidarme.. con 40 pastillas de homeopatia 12CH… si no digo nada en 24 horas.. llorarme

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Erik, sobre los hipocentros tú mismo has proporcionado el enlace en el que se dice literalmente :

The depth of the earthquakes is indicated by the horizontal planes which are set at 0 km, 5 km and 10 km depth below sea level.

Es decir, que lo que está a 5 y 10 km son los planos que han elegido como referencia gráfica, en ningún momento se dice que es donde están los hipocentros, aunque en efecto estén allí la mayoría.

En cuanto al gráfico que con tanta insistencia pides, no es ni más ni menos que un gráfico de 2 ejes que representa exáctamente lo mismo que represenat el video con la representación en 3D. Curiosamente en ese vídeo están los mismos puntos que denuncias a la cota maldita e incluso otros muchos a cotas superiores a 0. Volvamos a leer el texto que acompaña al video : Location, DEPTH and age of earthquakes.

Vamos, que el IMO no dice lo que tú dices que está diciendo.

Hay que fijarse bien antes de ser tan soberbio.

Erik TyrosonErik Tyroson

Vamos a ver «sinnombre». No intentes enseñar a tu padre como se hacen los hijos. ¿Lo entiendes? No, está claro que no has entendido nada porque no sabes de geología, ni de volcanes, ni de cartografía y mucho menos inglés. Y como no lo has entendido, mejor te aplicas el proverbio sueco que dice «hablar antes de pensar es como limpiarse el culo antes de cagar».

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