Colesterol, el Frodo de nuestra Tierra Media
Colesterol, el Frodo de nuestra Tierra Media

En los años 50, un profesor de la universidad de Oxford llamado J.R.R. Tolkien[i] revolucionó el mundo literario anglosajón, elevando hasta el olimpo de los Best Sellers el género literario de la novela fantástica, que hasta ese momento era casi inexistente. Tardó 20 años en crear unos de los libros más famosos de la historia, el conocido Señor de los Anillos[ii] (The Lord of the Rings). Poco hay que decir de esta saga que no se sepa… millones de libros vendidos en todo el mundo y varias películas, incluyendo la más oscarizada de la historia (11 premios para El Señor de los Anillos – El Retorno del Rey[iii]). La influencia sobre los autores de literatura fantástica posteriores es ineludible.

J.R.R. Tolkien fue uno de los miles de jóvenes británicos que lucharon en la terrible Primera Guerra Mundial (WWI). Se alistó voluntario con 18 años, como gran parte de los jóvenes ingleses, y pasó 3 años en las trincheras[iv]. Tolkien sobrevivió a la guerra, pero perdió gran parte de sus amigos de la infancia y tuvo secuelas durante toda su vida. En su libro subyace una moraleja poca gente conoce.

El personaje principal de esta historia es un hobbit llamado Frodo Baggins, un insignificante joven que vive en la Comarca, una de las zonas más pacíficas de la Tierra Media, donde son ajenos a los malignos devenires del entorno. La historia es conocida por todos: Sauron, un ser muy maligno, que quiere hacer daño a todo el que se le cruce, quiere recuperar su anillo, arrebatado cientos de años atrás por Elfos y Humanos. En un momento de la historia, cuando todos los grandes personajes se encuentran reunidos para decidir cómo van a destruir dicho anillo, Frodo se presenta voluntario para llevarlo hasta el Monte del Destino, en plena casa de Sauron, el maligno. Parece un acto intrascendente, pero para Tolkien supone el centro sobre el cual gira toda la historia.

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La pasada semana se coló en los titulares de la prensa generalista y medios de divulgación científica una noticia sorprendente: un aumento en los cuidados maternos a los recién nacidos (bueno, en crías de ratón) era capaz de disminuir el número de retrotransposiciones de elementos LINE-1 en las neuronas del hipocampo de las crías. Supongo que la mayoría de vosotros no habréis entendido gran cosa de la frase anterior y como titular no hubiera llamado tampoco la atención. Por ello, los medios titularon sus artículos con textos más espectaculares (El cariño de una madre cambia el ADN de su hijo, El cariño materno modifica los genes de los hijos) y acompañando las noticias con imágenes de madres y bebés humanos, cuando el artículo del que surgía la noticia se refería exclusivamente a ratones.

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La intervención de los equinos en el devenir de las distintas civilizaciones es tan vasta que la materia podría dar para una enciclopedia. Pretender condensar en unas pocas líneas toda esa información es tarea imposible, pero, aun así, no me resisto a presentarles un breve bosquejo de lo que estos animales han representado para que la sociedad haya llegado a ser lo que es hoy.

Ningún animal ha hecho una contribución mayor a la historia y avance de la humanidad que el caballo. Desde su domesticación hace 3.000-4.000 años en el sur de los que hoy es Rusia, este animal ha estado presente de manera perenne en el devenir de nuestra trayectoria como civilización.

Testimonios fósiles prueban su presencia en el continente americano, de hecho, todo indica que el animal apareció allí hace unos 4 millones de años y se extendió luego por Eurasia; sin embargo, más tarde – hace unos 8.000 años- desaparecería de América. No se conoce a ciencia cierta los motivos que llevaron al caballo a la extinción en el continente americano.

Este esquema muestra el efecto de la deriva genética (genetic drift). Dos individuos hermanos de camada se siguen cruzando con otros individuos de la misma cepa, de forma independiente, y, tras varias generaciones (10 en el ejemplo) han acumulado mutaciones espontáneas que se manifiestan en la forma de variantes genéticas donde antes compartían la misma secuencia de ADN.
Este esquema muestra el efecto de las mutaciones espontáneas y de la deriva genética (genetic drift). Dos individuos hermanos de camada se siguen cruzando con otros individuos de la misma cepa, de forma independiente, y, tras varias generaciones (10 en el ejemplo) han acumulado mutaciones espontáneas que se manifiestan en la forma de variantes genéticas distintas donde antes compartían la misma secuencia de ADN. Si se compara el ratón A1 ó B1 con el ratón A10 ó B10 igualmente se detectarán muchas diferencias (muchas mutaciones), directamente relacionadas con la acumulación de mutaciones espontáneas y el efecto de la deriva genética.

En junio del año pasado publiqué un artículo en el blog de la Asociación de Comunicadores de Biotecnología comentando los sorprendentes e increíbles resultados que unos investigadores estadounidenses habían reportado la semana anterior en la revista científica Nature Methods. Titulé a mi artículo “Biotecnología y post-verdad“, pretendiendo con ello resaltar eufemísticamente una noticia que tenía toda la pinta de no ser verdad, vamos, de ser mentira. Los investigadores mencionados habían generado un modelo animal, un ratón, mediante edición genética con las herramientas CRISPR, para sus estudios sobre retinosis pigmentaria, una grave enfermedad degenerativa de la retina de origen genético que acaba determinando la pérdida de visión de las personas afectadas. La generación del ratón ya la habían descrito en una publicación anterior, pero ahora se preguntaban, en este somero y reducido análisis, si tras la exposición del embrión del ratón a las herramientas de edición genética CRISPR eran capaces de detectar mutaciones en otros genes, distintos al planeado, pretendiendo con ello analizar el impacto real de las llamadas mutaciones no deseadas en secuencias genéticas similares (en inglés, off-target mutations).

El tema es ciertamente relevante, dado que la posibilidad, real, de alteración de genes similares es una de las limitaciones de los sistemas CRISPR de edición genética, quizás no la más importante, en mi opinión, y en la de otros muchos colegas. Sin embargo lo relevante es saber el impacto, el impacto real de estas posibles alteraciones, cómo de frecuentes pueden ser, antes de pensar en trasladar los beneficios derivados de la edición genética con CRISPR en modelos animales a las personas, antes de saltar a la clínica.

Los investigadores concluían su análisis relatando que habían encontrado centenares, miles de mutaciones inesperadas (unexpected mutations). Evidentemente, quizás sin proponérselo, la liaron parda con esas imprudentes conclusiones. De repente había un estudio, publicado en una revista de altísimo impacto, que rompía la baraja, que nos venía a decir que esto de pensar en utilizar las herramientas CRISPR en terapias génicas deberíamos ir quitándonoslo de la cabeza, tras sus resultados que aparentemente demostraban que la mera exposición de un embrión de ratón en desarrollo a la acción de las herramientas CRISPR (a la acción de la proteína Cas9, la endonucleasa dirigida por guías de ARN que inicia la cascada de acontecimientos en el genoma cortándolo en secuencias precisas) podía inducir la acumulación de múltiples mutaciones por doquier, en todo el genoma. Una verdadera pesadilla genética. El fin de las expectativas terapéuticas de las CRISPR. Rápidamente el artículo fue comentado en diversos medios generalistas. Y, naturalmente, las bolsas no tardaron en reaccionar, con caídas espectaculares inmediatas en el valor de las empresas biotecnológicas que están intentando comercializar las aplicaciones terapéuticas derivadas del uso de las herramientas CRISPR.

Tal y como apuntábamos en el anterior post el pasado 6 de Marzo, Próxima caída a Tierra de la estación espacial china (Tiangong-1), la primera estación espacial china reentrará en la atmósfera terrestre dentro de unos pocos días. Concretamente, en un análisis doble realizado para Naukas usando los últimos datos de su órbita se estima que la fecha de reentrada será el 1 o 2 de Abril, con un margen de error de +/- 2 días.

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Mapa de trayectoria de Tiangong-1 hasta el 2 de Abril. Credit: Naukas/Itzalpean

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Pues nada. Que parece que se está dedicando dinero y recursos a la idea de salvar la Tierra del impacto catastrófico de un asteroide, de una forma, Destruyendo asteroides con bombas atómicas, o de otra, HAMMER, un nuevo interceptor de hipervelocidad para desviar asteroides por Daniel Marín.

En el tema de la materia oscura hay que ser muy creativo para encontrar una respuesta al enigma, o hacer un montón de pruebas en plan ensayo y error. Francisco R. Villatoro nos aclara el estado de la cuestión en El futuro de la búsqueda de la materia oscura.

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Si vivimos la mejor época de la historia o si es la peor es un tema de debate. Pero, ¿de qué hablamos exactamente para poder evaluarlo? Jesús Zamora nos da los detalles en The Enlightenment wars (2): the details

¿Qué funciona mejor: la toma de decisiones por unanimidad o por mayoría con algún tipo de poder de veto? José Luis Ferreira en Majority with veto rule versus unanimity

NaNOCOSMOS: Un viaje a lo pequeño

Cuando hace más de un año nos dijeron que Fecyt (la Fundación Española para la Ciencia y la Tecnología del Ministerio de Economía, Industria y Competitividad) nos había concedido fondos para hacer un documental de astroquímica, no podíamos creerlo. Y ahora que está casi a punto de salir a la luz… tampoco podemos creerlo. Me saltaré las aventuras y desventuras, muchas de ellas debidas a mi propia ignorancia, y me centraré en los resultados. La idea era hacer una película de carretera (una road movie) pero de ciencia, narrar un viaje en busca del conocimiento a través del movimiento, yendo en busca de aquellas personas que podían explicarnos cómo funcionaba eso de reproducir en un laboratorio los fenómenos químicos que vemos en el universo. Y queríamos contarlo y que se entendiera. Y que no fuera aburrido. (¿He dicho ya que hablamos de astroquímica?). Casi nada.

Pues puedo decir, sin temor a equivocarme, que se entiende. Que es divulgación. Que también se viaja. Y que no es aburrida.

El 30 de septiembre de 2017 tuvo lugar en el CosmoCaixa de Barcelona la primera edición del evento BCNspiracy. Ya tenemos confirmada la siguiente edición para el 26 y 27 de octubre de 2018, y pronto os iremos contando más cosas. De momento, vamos a ir subiendo a nuestro canal de YouTube las charlas que se impartieron ese día, hoy os dejamos con la de Konstantina Mitsi sobre biología evolutiva.