Anatomía del ojo humano | Imagen

La retina humana es una estructura extraña; evolutivamente refinada, pero retorcida como las tripas de un transbordador espacial. Si no se examina con detalle, puede dejarnos descolocados, como creo que son algunos de los argumentos que a veces se utilizan para describir su arquitectura. En concreto quiero aclarar en lo posible un malentendido que aparece constantemente en los trabajos de divulgación sobre la evolución biológica.

La evolución no es perfecta, no puede serlo. El azar y la ausencia de finalismo ponen a disposición de los seres vivos un determinado abanico de piezas, de posibilidades; la contingencia y el tiempo afianzan algunas opciones que resultan viables y así, poco a poco, emergen los repollos, las garrapatas, las mariposas y tú.

Los creaccionistas y crédulos de todo pelaje encuentran en las complejas estructuras vivas una demostración de la mano hacedora de algún gigante invisible. Pero la ciencia nos muestra que la vida es todavía más compleja, retorcida y hermosa. La imperfección de los seres vivos forma parte de esa hermosura; es una muestra en crudo de la maquinaria evolutiva.Leer más

Crédito imagen: Graham Murdoch | Visto en Popular Science.

Esta es la clase de proyecto que sabes que quizás no veas realizar mientras vivas, pero que te hace disfrutar como cuando leías la saga Fundación. Todos sabemos que la crisis (o el sentido común) hizo que Obama se cargara el “ambicioso” programa Constellation de Bush, que pretendía llevar al hombre a Marte en cuestión de décadas. Y es que poner un kilo de carga útil en órbita sigue siendo carísimo con nuestros viejos cohetes químicos.

Desde los tiempos en que Goddard lanzó su primer cohete de propelente líquido y hasta nuestros días, el concepto técnico de la propulsión necesaria para abandonar el campo gravitatorio terrestre no ha variado demasiado. Ciertamente tenemos un nuevo enfoque “económico” de la mano de Virgin Galactic y su primera fase de vuelo aviónico + segunda fase cohetal, pero a esta idea tampoco se la puede llamar revolucionaria.

Sin embargo ahora, los ingenieros de la NASA proponen algo novedoso que podría ahorrar millones de dólares en propelentes, mejorar la seguridad de los astronautas y elevar la frecuencia de los lanzamientos.

De los “Laboratorios Google” acaba de salir una nueva herramienta que me tiene enganchado desde hace unos días. Se llama Books Ngram Viewer y te da la oportunidad de analizar datos extraídos de búsquedas en libros de una manera rápida y sencilla.

La idea es simplemente brillante y puede tener mil y un usos: Visualizar conceptos y palabras, comprobar sus subidas y bajadas a lo largo del tiempo. En total, la nueva e impresionante herramienta del todopoderoso google, analiza más de 5 millones de libros a lo largo de los últimos 500 años y te expone los resultados en una gráfica.

Una herramienta que, bien entendida, puede acercarnos una idea aproximada de la linea de tiempo que algunos conceptos han tenido en estos últimos 500 años. Evidentemente, no tiene la fiabilidad que debería exigirse a una estadística rigurosa, pero sí que puede ofrecernos una visión interesante sobre qué conceptos e ideas han ido teniendo éxito a lo largo de estos siglos y cuáles han ido cayendo en desuso.

M. Giménez | Experto en “timos”

Mucho se ha dicho ya sobre la tristemente famosa pulsera Power Balance (ya sabéis, ese ingenioso método para marcar tontos). Hoy queremos advertir sobre otra timopulsera (sí, otra más) que nos llega con apariencia de joya y promete curar absolutamente todos nuestros males por el módico precio de 120 euros del ala.

No es nueva, ni mucho menos: tiene casi un año, según las referencias que se pueden encontrar en Google.

Sin embargo, parece que con la llegada de la Navidad están dándole un impulso a su publicidad, ya que Andoni Talavera —un lector de Amazings.es— nos advierte, preocupado, de que ha visto un anuncio en televisión.

Aurora sobre el Teide | Grahan Parkin 2003

Un buen cazador de auroras boreales jamás elegiría Canarias como destino pues estos fenómenos se suelen dar, tal y como indica su nombre, en el polo norte magnético muy lejos de la zona en la que están ubicadas estas Islas.

Las auroras boreales en estas latitudes son extrañas sin embargo se producen unas dos o tres veces cada siglo.

Artículo recomendado: Auroras boreales… ¿en Canarias? por Verónica Martín

Viñeta | Forges

No, señores, no me he vuelto loco. Ya sé que el refrán original es que “La esperanza es lo último que se pierde”, pero en cuestiones de Loterías, y ahora que se acerca el sorteo especial de Navidad, las cosas no funcionan así.

Parece que fue le matemático estadounidense Roger Jones quien afirmara aquello de que “la lotería es un impuesto voluntario para el que no sabe matemáticas”, aunque no está del todo claro.

En las líneas que siguen, vamos a comprobar que esta última frase es completamente cierta. Y para ello, vamos a recurrir a los datos oficiales del Sorteo Especial de Navidad de 2010.

¿Dónde reside el miedo? | Imagen: Brain Leaders

Imaginemos la siguiente situación: una mujer pasea por un parque en mitad de la noche. Mientras camina observa a un hombre apoyado en un banco que le hace un gesto y ella se acerca. Cuando está a su lado, el hombre saca un cuchillo de la chaqueta y se lo pone en el cuello. “Voy a rajarte, puta”, le dice. A continuación, ella se queda mirando al hombre con una frialdad absoluta y le dice que antes de matarla tendrá que apañárselas con su ángel de la guarda. Desconcertado, el hombre sale corriendo y se va, y la mujer sigue su camino como si tal cosa.

La historia ocurrió hace 14 años y la mujer es una paciente conocida por los neurólogos por sus iniciales, SM. Su caso lleva años interesando a los científicos porque una enfermedad degenerativa, el mal de Urbach-Wiethe, destruyó por completo su amígdala y ello ha tenido consecuencias muy concretas en su vida cotidiana.

Ahora, la revista Current Biology publica un estudio dirigido por Justin Feinstein en el que han comprobado que la ausencia de amígdala ha provocado que esta mujer no experimente ningún sentimiento parecido al miedo desde hace años, debido a que este núcleo cerebral, como ya vimos por aquí, controla esta respuesta en su forma más primaria.

Porque nos jugamos mucho estos días es mejor tenerlo claro.

En 2007 la Embajada americana no está nada satisfecha con los avances en materia de protección intelectual en España, y establece un plan a varios años vista, que requerirá la atención especial de la Embajada y de otras agencias gubernamentales en Washington. El plan consiste en presiones a todos los niveles. El objetivo es que el Gobierno español apruebe primero una ley para avisar a los usuarios que están descargando contenidos con copyright, y en base a la experiencia, apruebe posteriormente la legislación para cortar el acceso. Tienen en cuenta las elecciones de 2008: antes de ellas el gobierno no tendrá margen de maniobra, y tras ellas creen que sólo hay un periodo de un año para la aprobación de medidas impopulares.

Después de tantas aventuras y desventuras en los preparativos previos, por fin ayer zarpaba desde Cádiz la Expedición Malaspina con Almudena a bordo. Ante ella, y con el horizonte rodeado por agua hasta dónde llega la vista, se presentan treinta días de viaje en el Buque Hespérides.

Hoy nos envia su primera crónica.. El primer día en la Expedición Malaspina.

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