¿Interviene el cerebro en los movimientos reflejos o no?

cerebro brainComo muchos de vosotros quizá sepáis en Naukas tenemos una lista de correo interna en la que organizamos el blog, preparamos los eventos y en general consultamos dudas o simplemente charlamos de los más variados temas. Frecuentemente surgen dudas de cualquier tipo y entre todos (hace tiempo que Naukas superó los 130 colaboradores) intentamos resolverlas. La mayoría de esos correos permanecen privados para la organización y funcionamiento de la plataforma, sin embargo, de vez en cuando aparece una cuestión que podría ser de utilidad o interés para el público y hemos decidido que a partir de hoy intentaremos postearlas en abierto.

Así, hace unos días Fernando del Álamo (uno de los más curiosos y preguntones de la lista) escribía el siguiente correo:

Esta es una pregunta que, en teoría, se aprende en EGB, pero aunque me la explicaron en su día nunca la entendí. Tanto, que al intentar explicárselo a mi hijo, unos 36 años después, no he podido.

Leo que en un movimiento reflejo, como cuando nos pinchamos o nos quemamos en una mano, sacamos ésta de allí sin intervención del cerebro (eso dicen, al menos), que va a la médula espinal y la orden vuelve de allí. Entendía que la médula espinal es esa especie de canal de comunicaciones que corre por la columna vertebral; pero si no interviene el cerebro, entonces, ¿por qué una persona que está inonsciente no saca la mano si se quema? Algo, entonces, debe intervenir el cerebro, ¿no? ¿o se refiere que no llega a la parte consciente del cerebro?

Y luego, si el movimiento reflejo lo hacemos cuando se acerca algo a nuestros ojos y los cerramos de golpe, incluso nos protegemos, son movimientos también reflejos; pero los ojos no están conectados con la médula espinal, ¿o sí? Yo creía que el nervio óptico pasaba “por narices” por el cerebro y es éste quien debe dar la orden para que nos protejamos.

Pues ahí la duda: ¿interviene el cerebro en los movimientos reflejos,o no? Y si es así, ¿se refiere a la parte inconsciente del mismo cuando dice “médula espinal”?

Muchas gracias Fernando

El primero en salir al rescate fue el Dr. Julián Palacios que contestó:

Depende del tipo de reflejos de que estemos hablando…

– La reacción a pincharse o quemarse una mano es el ejemplo clásico, pero es incorrecto: sí que interviene el cerebro. Los reflejos limitados a la médula espinal son otros como la “patadita” que das cuando se te golpea la rodilla, la erección del pelo o del pene o la micción. Usamos algunos de estos reflejos (como la flexión de los dedos del pie) para evaluar la integridad de la médula espinal aún en desaparición de actividad o conexión con el cerebro, y uno de ellos es clásico en los ahorcados.

– Otros reflejos se realizan por estructuras “básicas” del cerebro, sin procesamiento superior. La reacción de tus pupilas a la luz o la bajada de la frecuencia cardíaca con el frío, son mediados por los pares craneales, que llegan al bulbo raquídeo. Lo que hablábamos el otro día: pertenecen al “cerebro” (troncoencéfalo), pero no a lo que la mayoría de gente entiende como cerebro (capacidades cognitivas, telencéfalo). Esos reflejos se ven en individuos decorticados, que no tienen actividad cerebral superior pero conservan algunos de los automatismos. Lo cual supone un problema práctico, porque no permite declarar la muerte cerebral y retirar el soporte vital. Pacientes en coma, vigil o no, lo que la mayoría de la población denomina “un vegetal”.

– Tus reflejos de pinchazo o quemadura son actos más o menos conscientes, que involucran un nivel superior de procesamiento (lo que ya no puedo decirte es en qué profundidad). Por ejemplo, mis compañeros y yo tenemos un reflejo en respuesta a la audición de pitidos de una frecuencia y duración determinados que consiste en echarnos la mano a la cintura para coger el busca. Cuando suena un busca en las sesiones, es inevitable que veas a alguno echar el brazo hacia atrás… Y si tú conduces habitualmente y te sientas en el asiento de copiloto, tendrás un reflejo de pisada de la moqueta cuando tu chófer se acerque demasiado rápido a un cruce. Eso, que la mayoría de gente llama reflejos, es distinto de lo que entiende un neurólogo como tal. De hecho, volviendo a tus ejemplos, para determinar que una persona está en coma se comprueba que no responda al dolor: yo le pincho y no se mueve (“reflejo” consciente) pero sí que sube su frecuencia cardíaca.

Por tanto, esbozando una respuesta:

– Existen reflejos medulares, mediados por arcos reflejos. Son respuestas sencillas, tanto que en muchos casos nos pasan desapercibidas.

– Lo que la mayoría de la gente llama “reflejo” no cuadra con lo que un neurólogo entiende como tal, sino que involucra mecanismos conscientes.

Por supuesto, el tema siguió (y aún sigue) con numerosos correos de otros miembros de Naukas que afinaban aún más la respuesta y ampliaban el debate, pero por el momento nos ha parecido interesante ofreceros estos dos mails por si resultan de utilidad a algún lector.

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