¿Se puede transmitir el virus Zika por vía sexual?

Quizá en algún caso muy raro, pero la principal vía de transmisión es sin duda alguna los mosquitos.

Vincent Racaniello es profesor de Microbiología e Inmunología de la Universidad de Columbia (Nueva York, EE.UU.) y su blog Virology blog es una referencia internacional sobre lo que ocurre en el mundo de los virus y de las enfermedades virales. Hace unos días publicó una entrada en su blog titulada Zika from sex, the byway but not the highway, que es de lo mejor que he leído sobre la posibilidad de que el virus Zika pueda trasmitirse por vía sexual. Por eso, he querido hacer un pequeño resumen y comentario sobre el tema.

Arbovirus

Esta semana ha habido muchos titulares sobre la transmisión sexual del Zika y quizá mucha gente piense que este virus puede trasmitirse por vía sexual como ocurre con el virus VIH, y no es correcto.

Es importante distinguir entre virus que se trasmiten sexualmente (como el VIH, en el que el contacto sexual en una de las principales vía de transmisión, además de la sangre contaminada), de virus sexualmente transmisibles. Estos últimos son virus que en determinadas circunstancias puede ser transmisibles vía sexual, pero que normalmente se extienden de forma mucho más eficaz por otra ruta. El virus Zika es de estos últimos, y se transmite entre personas a través de los mosquitos. Si ocurre transmisión sexual, es un evento muy raro, muy poco frecuente, teniendo en cuenta los millones de casos de infecciones del Zika vía mosquitos.

La transmisión por mosquitos es la autopista por la que se extiende el virus Zika, mientras que la transmisión sexual es un atajo o sendero ocasional.

Existen solo tres indicios de la transmisión sexual del Zika. El primero es el caso de un investigador que trabajaba con mosquitos en Senegal en 2008 y que al volver a su casa en Colorado (EE.UU.) desarrolló unos síntomas de infección que incluía cansancio, dolor de cabeza y sarpullido. Unos días después su mujer, que no había viajado a África, mostró los mismos síntomas. Los análisis demostraron que ambos tenían anticuerpos contra el virus Zika. Los autores de este trabajo no concluían que la transmisión fuera sexual, aunque lo sugerían: con sus datos no se podía probar si la transmisión fue vía sexual. Más recientemente, durante el brote de Zika en la Polinesia Francesa, se detectó el virus en una muestra de semen de un hombre que se recuperó de la enfermedad, pero no hubo datos sobre si esta persona transmitió la infección a otro. Y ahora el CDC ha anunciado que el virus Zika ha sido transmitido a una persona en Texas que mantuvo relaciones sexuales con otra persona que acababa de volver de Venezuela.

La detección del virus se realiza mediante la prueba de la PCR (reacción en cadena de la polimerasa) que amplifica de forma específica el genoma del virus. Para demostrar que el virus se ha transmitido por vía sexual no basta con detectarlo en el semen. El virus también se ha detectado en otros fluidos biológicos, como orina y saliva, pero eso no quiere decir que se transmitan por esa vía. Para eso, el virus debe estar activo, en suficiente cantidad y que por esa vía acceda a las células diana donde se replique en el nuevo huésped. Para demostrar que ha habido transmisión vía sexual del virus, además de descartar otras posibles rutas, habría que aislar el virus de ambos pacientes y demostrar que el genoma de ambos virus es idéntico, que se trata exactamente de la misma variante del virus. Si la secuencia del virus fuera diferente implicaría que la fuente de infección no era la misma.

La transmisión por mosquitos del virus Zika es lo que explica su rápida extensión en Latinoamérica.

El CDC recuerda que, aunque la transmisión del Zika vía sexual es posible, el mosquito sigue siendo la principal y más importante vía de transmisión, y la mejor forma de evitar la infección del virus Zika es prevenir las picaduras de mosquitos.

En resumen, sabemos que el virus Zika está presente en el semen y que puede transmitirse vía sexual de un hombre a su pareja sexual. Pero no sabemos cuánto tiempo el virus está presente en el semen de un hombre con Zika, no sabemos si un hombre infectado con el virus Zika y que nunca ha tenido síntomas de la enfermedad puede tener el virus en su semen ni si puede transmitir el virus vía sexual, y no sabemos si una mujer puede transmitir el virus Zika a su pareja sexual.

NOTA del 6 de marzo de 2016: según un informe de la OMS del 4/3/2016 en Francia, Italia y Estados Unidos se han descrito casos de infección autóctona por el virus Zika sin presencia del mosquito vector, lo que refuerza la idea de la posibilidad de la transmisión sexual del virus.

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