¿Por qué los renos de Santa Claus son en realidad “renas” y cómo evitan que el trineo choque con los cables de alta tensión?

En las frías tierras de Escandinavia, en la gélida Finlandia, Papá Noël prepara, como todos los años por estas fechas, el reparto mundial de sus obsequios. Para llevar a cabo tan importante cometido, tuvo que elegir cuidadosamente qué animal le serviría como medio de transporte. Después de mucho pensarlo se decidió por los renos. ¿Qué tienen de especial los renos y por qué los eligió Santa Claus en lugar de caballos, perros o bueyes que también resisten el frío y podrían tirar de su trineo?.

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La respuesta la hallamos en el hecho de que los renos están perfectamente adaptados a sobrevivir en este medio hostil –poco alimento y mucho frío-  y para ello han desarrollado algunas características físicas realmente únicas:

Para comenzar, su pelo es muy denso, tienen más de 2000 pelos por cm2 (las personas tenemos unos 250/cm2), pero es que además, estos pelos son huecos, su interior está lleno de aire característica ésta que permiten aislar perfectamente al animal de las gélidas temperaturas que pueden llegar a ser de -50ºC.

Pelo de reno al microscopio
Pelo de reno al microscopio

Por otra parte, las patas de los renos tienen un sistema de vascularización muy inteligente: las arterias (vasos sanguíneos que van del corazón a la extremidad) y las venas (vasos sanguíneos que van desde la pata hasta el corazón) están muy cerca, por ello, la sangre arterial, que está a la temperatura corporal del animal,  calienta a la sangre venosa que sube al corazón desde una extremidad fría.

Circulación sanguínea en renos
Circulación sanguínea en renos

Este mecanismo, junto con la capacidad de reducir la pérdida de calor corporal por la piel, permite al reno soportar temperaturas muy bajas sin riesgo de congelación.

No es de extrañar, pues, que los renos –o caribús, que también así se llaman- aguanten el frío con estoicidad y que puedan desplazarse en la tundra siberiana a distancias realmente enormes para encontrar los mejores pastos –pueden recorrer más de 130 Kms. diarios y llegan a transitar hasta 5.000 Kms. en un año en sus distintas migraciones-

Pero,  ¿cómo sabemos que los renos que ha elegido de Papá Noel son hembras?, la razón reside en que los machos adultos pierden sus cuernos cada año a principios de diciembre –para volverlos a desarrollar unos meses más tarde-, mientras que las hembras los mantienen hasta la primavera con el fin de proteger a sus crías. Por lo tanto, a la hora de repartir regalos, a finales de diciembre, sólo las hembras conservan sus astas, y como los renos que acompañan a Santa Claus se representan con bellas cornamentas, no nos queda duda de que se trata de hembras.

El viaje, no obstante, presenta otros riesgos: todos sabemos que el trineo de Papá Noël es mágico y va por el aire, pero precisamente por ello correría el riesgo de darse con las líneas de alta tensión que podrían electrocutar a quien reparte ilusión a los niños –y mayores- poniendo en riesgo el espíritu de la Navidad.

Esa es otra de las razones por las que Papá Noël tiene debilidad por los renos ya que entre los mamíferos sólo ellos –y unos pocos roedores- pueden ver la luz ultravioleta (UV). Y es que las líneas de alta tensión ionizan el aire a su alrededor causando la emisión de rayos UV que los humanos no podemos detectar pero los renos sí. Además los caribús pueden visualizar esa longitud de onda a cientos de metros de distancia. Esta rara habilidad explica por qué los renos que tiran del carro de Santa Claus no chocan con el cableado eléctrico.

Visión UV renos - humanos
Visión UV renos – humanos

Así que sin duda esa visión única fue otra de las razones que hizo decidirse a Papá Noel a usar estos ungulados en sus largos viajes de cada Navidad.

Pero por qué los renos necesitan esta capacidad en su día a día –ya que de los tres millones de renos que hay en el mundo, solo unas pocas elegidas trabajan repartiendo regalos- . Hay que tener en cuenta que la visión UV les reporta importantes ventajas cuando están a la intemperie y es que la nieve refleja toda la luz UV mientras que los líquenes –la principal fuente de alimento que tienen los renos en las heladas estepas en invierno- absorben esa luz, creando así un contraste cromático que hace que les resulta fácil encontrarlos – el invierno polar se caracteriza por tener muchos meses con muy poca luz, tener visión de los rayos UV resulta pues una considerable ventaja evolutiva. Además, los lobos también reflejan la luz UV, por lo que, al igual que los líquenes, resultan visibles para los renos en un medio totalmente nevado y son así, más fáciles de evitar.

Este artículo nos lo envía Juan Pascual (podéis seguirlo en twitter @JuanPascual4 o linkedn). Me licencié en veterinaria hace unos cuantos años en Zaragoza y he desarrollado mi vida profesional en el mundo de la sanidad animal, de ahí mi interés en divulgar lo que los animales aportan a nuestro mundo actual. Soy un apasionado de la ciencia. Creo que es fundamental transmitir el conocimiento científico de una manera sencilla para que los jóvenes se enganchen pronto y para que la sociedad conozca más y mejor lo mucho que la ciencia aporta a nuestro bienestar. Viajar es otra de mis pasiones junto con la literatura, que no deja de ser otro modo de viajar.

Bibliografía:

  1. Sami and Fins. Finland. Reindeer Herding. http://reindeerherding.org/herders/sami-finns-finland/
  2. Olson, E.; Peripheral Heterothermia in Reindeer. Doctoral Thesis. 2011

http://munin.uit.no/bitstream/handle/10037/3718/thesis.pdf?sequence=1

  1. FBI Archives

https://archives.fbi.gov/archives/about-us/lab/forensic-science-communications/fsc/july2004/research/2004_03_research02.htm

  1. Cressey, D. Why reindeer steer clear of power lines. Nature News. March 2014

http://www.nature.com/news/why-reindeer-steer-clear-of-power-lines-1.14868

  1. Hodge, A.M. A skill better than Rudolph’s. Scientific American. August 2011

http://www.scientificamerican.com/article/a-skill-better-than-rudolphs/

  1. Tyler N. J. C.; Cryptic impact: Visual detection of corona light and avoidance of power lines by reindeer. Wildlife Society Bulletin. Vol 40, Issue 1, March 2016, Pages 50–58

http://onlinelibrary.wiley.com/doi/10.1002/wsb.620/

20 Comentarios

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Liliana MonroyLiliana Monroy

Artículo interesante, fácil de entender e informativo. Coincido con el Dr. Pascual en todo lo que los animales aportan a la sociedad y lo importante que es recordarlo.

Hoy aprendí que eran hembras las que llevan el trineo de Santa Claus y las razones.

AnaAna

Me ha encantado. Ya tengo actividad navideña para mis clases de ciencias. ¡Gracias!

Federico Canalejo EnriqueFederico Canalejo Enrique

La luz está hecha de un espectro de colores. La luz visible, la que vemos los humanos, va del rojo al violeta. Por debajo de ese espectro se encuentran las ondas ultravioletas, que nosotros no podemos ver. En el estudio, los investigadores examinaron los ojos de un buen número de mamíferos muertos donados por: zoológicos, veterinarios, mataderos o laboratorios científicos, y midieron cuánta luz llegaba a la retina del animal. Los investigadores descubrieron que muchos animales, incluidos: perros, gatos, erizos, hurones y okapis, tenían ojos preparados para esta sensibilidad, lo que implica que pueden ver en ultravioleta.

Hay muchos ejemplos de cosas que los animales sensibles a los rayos ultravioletas podrían ver que los seres humanos no pueden, como patrones en las flores que indican dónde está el néctar, rastros de orina que llevan a la presa… Y los renos podrían distinguir a los blancos osos polares en la nieve», explica uno de los autores de la investigación, Ronald Douglas, de la City University de Londres, a Discovery News.

De esta forma, un gato o un perro podrían detectar a un animal de pelaje blanco, como un conejo, saltando a través de una ventisca de nieve, mientras que nosotros solo veríamos una imagen borrosa en blanco. Esto podría explicar algunos de los comportamientos extraños de nuestras mascotas. Quizás han visto algo que a nosotros nos pasa desapercibido.

Juan PascualJuan Pascual

Federico, muchas gracias por tu comentario. Te agradezco el dato que aportas que diverge de la bibliografía que he consultado. Un buen apunte. Un saludo

Juan Antonio

Según la tradición los renos son 4 machos ( Dasher, Prancer, Comet, y Donner ) que tiran del trineo por la izquierda; y cuatro hembras (Dancer, Vixen, Cupid, y Blitzen ) que tiran del arreo derecho, liderados por Rudolph que tiene la nariz roja y se le ilumina en la niebla

Por lo visto, la nariz de los renos está muy vascularizada para evitar la congelación de dicho apéndice, vital en invierno para la búsqueda de comida; pues proporciona una ventaja adicional en las noches de niebla en que la visión ultravioleta es de escasa utilidad.

En casos extremos dicha vascularización llega a teñir de rojo la nariz, resultando ésta visible a distancia en el infrarrojo como si fuera una luz de posición.

SebastiánSebastián

Estuvo muy bien. Gracias por divulgar la ciencia de la forma más amena posible.

Pablo MuniesaPablo Muniesa

Muy interesante. Me encanta el hecho de seguir aprendiendo de Papa Noël desde un ángulo diferente. Gracias por compartirlo.

Ignacio DomínguezIgnacio Domínguez

¡Muy interesante y entretenido!
Cuento los días para enterarme de qué sexo son los camellos de los Reyes Magos de Oriente… ;p

Gregorio ReyGregorio Rey

Gracias Juan por tan interesantes datos. Motivador para los que gustamos de la navidad y toda su mitología.

Alvaro RuizAlvaro Ruiz

Muy interesante mi querido JUAN. Encomiable ese espíritu didáctico que te queda todavía.

un fuerte abrazo

AlexAlex

Muy buen articulo Juan Pascual !

Por cierto hay una errata al final , donde dice que los lobos reflejan la luz UV, debería poner absorben 😉

yaviyavi

Pues voy a ser el más cuñao estas Navidades. Lo pienso soltar en cuanto pueda xD. Flipante el gráfico del espectro de visión de los renos! Muy didáctico el artículo.

Daniel GarcíaDaniel García

Espectacular informe. Muy lúdico, ameno e interesante. Buen trabajo, sigue así

MarioMario

Muy interesante y divertido para las fechas de Navidad, siempre es precioso acercarnos más a la vida de este tipo de mamíferos.
Aprovecho para desearles una Feliz Navidad !

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