El lado más oscuro de John Snow

Imagen | Miguel Artime Creative Commons

John Snow fue un médico inglés que, pese a ser uno de los precursores del uso de la anestesia, así como de las prácticas higiénicas en entornos médicos, ha pasado a la historia como el padre de la epidemiología moderna por su trabajo al frente de la epidemia de cólera de Londres en 1854, donde fue capaz de identificar la fuente.

A día de hoy, un bar del Soho lleva su nombre, por estar situado junto a la bomba de agua que contenía el agua contaminada. Sin embargo, la investigación histórica reciente ha hecho replantearse su trabajo en esta epidemia.

La revisión de los datos recogidos por el propio Snow aquel 1854 ha llevado a la conclusión de que la epidemia de cólera ya se estaba desvaneciendo antes de que la bomba de agua identificada por Snow fuera inutilizada. Todo esto ha hecho tirar de la cuerda hasta llegar a la conclusión de que el estudio de Snow no se basó fundamentalmente en las pruebas existentes, sino en su propia creencia de la teoría de que la enfermedad estaba causada por gérmenes (teoría muy impopular en la época).

Aquel brote de cólera supuso que se forzara la aparición de nuevas leyes de higiene. Todo este conjunto de leyes se orientó a la mejora de la calidad del agua y el aire al que se exponían los ciudadanos británicos. Algunas de las leyes se centraron en alcantarillado o tratamiento del agua, mientras que otras amenazaron fuertemente a las fábricas a lo largo y ancho del país, debido al fuerte crecimiento de las emisiones de gases que en algunos puntos de Inglaterra llegaba a cubrir ciudades enteras.

Sorprendentemente, cuando estas leyes comenzaron a prosperar, Snow salió en defensa de todas las fábricas que se oponían a esta legislación, afirmando que los trabajadores no podían verse afectados por la contaminación atmosférica. En ese momento, Snow perdió toda la credibilidad que había ganado pocos años antes al identificar la fuente del cólera.

Todas las conclusiones que John Snow sacó se fundamentaron en la poco científica razón de suponer que todas las enfermedades se transmitían únicamente por el agua, llevando al máximo la teoría de los gérmenes como únicos causantes de cualquier enfermedad. Esta extrapolación absurda llevó a gran parte de la comunidad científica a criticar duramente a Snow, viéndose su imagen relegada a un segundo plano en la historia científica.

Para saber más:

http://www.amazon.co.uk/Big-Ideas-Science-Robert-Matthews/dp/1851683917

http://colombiamedica.univalle.edu.co/Vol36No3/cm36n3a0.htm

http://en.wikipedia.org/wiki/John_Snow_%28physician%29

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